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¿Qué significa que la NASA haya encontrado restos de nitrógeno en Marte?

¿Qué significa que la NASA haya encontrado restos de nitrógeno en Marte?
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Aunque Marte está de actualidad últimamente por el asunto del Mars One, no podemos olvidarnos de que allí, desde 2012, se encuentra el vehículo explorador Curiosity de la NASA. Hoy, los responsables de la misión han hecho público un descubrimiento importante: se han encontrado restos nitrógeno en forma de nitratos en los sedimentos del planeta rojo.

En concreto, se han tomado muestras en tres puntos distintos de Marte y se han analizado en el propio Curiosity. ¿El resultado? Niveles de nitratos que los investigadores comparan con los que se puede encontrar en las zonas más áridas y secas de la Tierra.

Según el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), que ha participado en el estudio, los resultados obtenidos "suponen un paso importante en la valoración de la habitabilidad del planeta rojo, ya que el nitrógeno es un elemento esencial para la existencia de vida tal y como la conocemos en la tierra" ya que sugieren que "Marte albergó un ciclo de nitrógeno en algún momento".

Francisco Javier Martín Torres, investigador del CSIC, explica así la importancia del hallazgo:

“La disponibilidad de nitrógeno bioquímico útil, junto con las condiciones que creemos que existieron en Marte y la posible presencia de compuestos orgánicos en su suelo, reflejan un escenario potencialmente habitable para algún tipo de ser vivo en el pasado. En cuanto a si podría existir vida en Marte actualmente, tanto en el subsuelo como en la superficie, la existencia de nitrógeno fijado es un factor a tener en cuenta porque es un elemento imprescindible en la síntesis de moléculas de la vida tan importantes como las proteínas, el ARN y el ADN”

¿Signos de vida? No exactamente, pero...

"La gente quiere seguir el carbono", dice Jennifer Stern, la científica responsable del estudio, "pero el nitrógeno es un nutriente igual de importante para la vida". ¿Significa esto que en su día hubo vida en Marte? No exactamente. El estudio simplemente se hace eco de cómo pudo tener lugar un ciclo del nitrógeno primitivo que podría haber creado un "escenario habitable", pero nada más.

En declaraciones a El Mundo, Javier Martín Torres se muestra esperanzado aunque cauteloso: "Desde luego este hallazgo no es prueba de que haya vida en el subsuelo de Marte. Tampoco lo es de que la haya habido en el pasado, pero abre un horizonte muy interesante". Al mismo tiempo, recuerda que "ni éste ni ninguno de los descubrimientos del Curiosity nos muestran evidencias de que haya vida en el subsuelo marciano".

¿Y ahora qué? Desde el CSIC resaltan la importancia de seguir investigando este hallazgo e intentar descubrir cómo se generaron dichos nitratos y si todavía se siguen generando: "en Marte no se conoce un mecanismo que haga que el nitrógeno fijado regrese a la atmósfera, y que mantenga el ciclo del nitrógeno como sí ocurre en la Tierra. Por ello, los investigadores sugieren que si alguna vez existió vida en la superficie de Marte no tuvo una presencia generalizada por todo el planeta, aunque esto deberá ser contrastado con estudios posteriores."  

Más información | CSIC, Estudio completo

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