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Hasta siempre, Kepler: el telescopio espacial se queda sin combustible y termina su labor tras nueve años de descubrimientos

Hasta siempre, Kepler: el telescopio espacial se queda sin combustible y termina su labor tras nueve años de descubrimientos
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Fueron nueve años de operación, donde a pesar de algunos problemas y fallos, el Telescopio Espacial Kepler fue una de esas joyas que ayudó a la humanidad a entender qué hay allá afuera de nuestro planeta. Hoy, el cazador de planetas más prolífico de la historia se despide, el Kepler se ha quedado sin combustible y eso significa su adiós definitivo.

No se trata de ninguna sorpresa, ya sabíamos que el Kepler estaba viviendo sus últimos días antes de quedarse sin combustible, donde debido a su ubicación, detrás de la órbita de la Tierra a unos 151 millones de kilómetros, era imposible pensar en una misión de reabastecimiento.

El Kepler cambió la forma en la que miramos el cielo nocturno

Hoy, funcionarios de la NASA confirmaron el fin de las operaciones del Telescopio Espacial Kepler, quien ayudó a descubrir el 70% de los 3.800 exoplanetas confirmados hasta la fecha, es decir, el Kepler puede presumir de haber descubierto 2.600 exoplanetas confirmados y casi 2.900 sin confirmar.

Tras haberlo puesto en hibernación el pasado 3 de octubre, con el fin de aprovechar al máximo lo que quedaba de combustible, sus responsables confirmaron que el tanque del telescopio estaba seco desde hace dos semanas. Después de tratar de encontrar posibles soluciones, hoy se decidió anunciar el fin de la recopilación de datos científicos, poniendo así punto final a uno de los dispositivos más importantes de nuestra historia.

El Kepler fue lanzado en marzo de 2009 en una misión de 600 millones de dólares, la cual buscaba encontrar planetas similares a la Tierra en la Vía Láctea. En un inicio, el Kepler centró su vista en una parte que abarcaba 150.000 estrellas, donde se dio su mayor cantidad de descubrimientos.

Kepler

En mayo 2013, el Kepler tuvo un fallo en una rueda que ocasionó que la misión principal se tuviera que dar por finalizada. Es así como llegó la misión 'K2', que nació después de un ajuste usando la presión solar que le permitió mantener su orientación mientras se dejaba llevar por la inercia.

Durante la misión K2, el Kepler estudió una gran variedad de objetos y fenómenos cósmicos, desde cometas y asteroides en nuestro propio sistema solar hasta lejanas explosiones de supernovas, esto en el transcurso de diferentes 'campañas' con duración de 80 días. Los cálculos iniciales pronosticaban que el Kepler sería capaz de realizar 10 campañas, pero la realidad es que pudo completar 19 campañas, sorprendiendo a todo el mundo de sus capacidades.

El legado del Kepler descubriendo exoplanetas es realmente asombroso, pero más allá de sus descubrimientos su legado se extenderá a otras áreas, ya que ha ayudado a estudiar más de 500.000 estrellas gracias a sus mediciones de brillo, extremadamente precisas, lo que ha ayudado a comprender el funcionamiento interno de estas estrellas. Incluso, sus estudios sobre el comportamiento de las supernovas son la base para entender uno de los eventos más enigmáticos y asombrosos de nuestro universo.

El Kepler ha dicho adiós, pero sus descubrimientos seguirán siendo parte de diversas investigaciones, que permitirán analizar nuevos elementos. Gracias a estas bases, lo siguiente será aprovechar el Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), el nuevo cazador de planetas de la NASA, el cual fue lanzado con éxito en abril de este año. El TESS usará técnicas muy parecidas a las de Kepler, como el "método de tránsito", que consiste en buscar exoplanetas a medida que pasan frente a sus estrellas, lo que provoca un cambio en el brillo.

El TESS se encargará de analizar las 200.000 estrellas más cercanas a nuestro planeta. Y cuando llegue el Telescopio Espacial James Webb en 2021, ayudará con esta labor al examinar los hallazgos más prometedores del TESS y por supuesto del Kepler.

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