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Por qué los mecanismos moleculares del "sistema respiratorio" de las células se han llevado el Nobel de Medicina de 2019

Por qué los mecanismos moleculares del "sistema respiratorio" de las células se han llevado el Nobel de Medicina de 2019
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Hoy comienza la semana de los premios Nobel y, como casi cada año desde hace un siglo, el Instituto Karolinska de Suecia acaba de dar el pistoletazo de salida a esta particular búsqueda de los científicos, activistas y escritores más significativos del planeta.

Hace unos minutos, el comité ha concedido el Premio Nobel de Medicina y Fisiología de 2019 a William G. Kaelin Jr, Sir Peter J. Ratcliffe y Gregg L. Semenza "por sus descubrimientos sobre cómo las células perciben y se adaptan a la disponibilidad de oxígeno".

¿Porque se ha llevado el Nobel de Medicina?

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Que el oxígeno era fundamental para la vida es algo conocido desde hace siglos, pero, durante todo ese tiempo, se desconocía cómo las células eran capaces de adaptarse a los cambios en los niveles de oxígeno. Como explican desde el Instituto Karolinska los trabajos premiados este año revela los mecanismos moleculares que subyacen a esta adaptación.

En general, estos mecanismos son fundamentales para entender gran cantidad de enfermedades. En este sentido, trabajo de Kaelin, Ratcliffe y Semenza han permitido identificar la maquinaria molecular que regula la actividad de los genes en respuesta a los niveles variables de oxígeno y han generado nuevas (y muy prometedoras) estrategias para combatir la anemia, el cáncer y muchas otras enfermedades.

Los que pudieron ser y no fueron (este año)

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Como cada año, los premios Nobel son terreno abonado a las apuestas, quinielas y predicciones. La sociedad Sigma Xi, en lo que ya es una tradición, propuso a cuatro investigadores como posibles ganadores al premio de medicina: James Thomson, por "su trabajo pionero en la investigación de células madre embrionarias humanas (1998) y la investigación de células madre pluripotentes inducidas"; Joseph Schlessinger por "resolver las vías de señalización de los receptores de tirosina quinasa"; David Baulcombe por "su trabajo con el ARN pequeño de interferencia".

Por último, Mary-Claire King, a quién Sigma Xi da por favorita, y cuyo trabajo ha sido fundamental en la genética contemporánea. A ella le debemos la confirmación de que humanos y chimpancés compartimos el 99% del ADN y, también, el descubrimiento del BRCA1, el conocido como "gen del cáncer de mama", ha tenido un impacto crucial en la medicina de las últimas décadas. Por si fuera poco, su trabajo ha tenido tanta importancia social que, como dice Ángela Bernardo, algunos la han señalado como candidata para el Nobel de la Paz.

Por otro lado, Clarivate Analytics también hace una predicción muy famosa. En este caso, en lugar de usar criterios cualitativos como Sigma Xi, la empresa utiliza el número de citas como indicador. Su apuestas han sido: Shizuo Akira por sus descubrimientos en los mecanismos inmunitarios innatos o Charles David Allis muy conocido por sus trabajos en el campo de la epigenética y los mecanismos regulatorios de la expresión genética.

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