Bitcoin necesita ayuda: su futuro pasa por las manos de cuatro programadores y cada vez están más quemados

Bitcoin Core
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Tras más de nueve años como principal desarrollador, Van der Laan abandonó el repositorio de Bitcoin Core en Github el pasado mes de febrero. No solo fue una pérdida de gran calado, también es representación del estado actual de la red principal de Bitcoin. Ahora mismo, únicamente quedan cuatro mantenedores en activo. Y de ellos depende gran parte de la corrección de errores y las actualizaciones.

Cuatro programadores para revisar los secretos del Bitcoin. El Wall Street Journal describe cómo funciona el mantenimiento de Bitcoin Core, el proyecto abierto para el mantenimiento de los nodos del Bitcoin y la cartera que verifica los pagos de forma autónoma. Tenemos un grupo de programadores casi desconocidos son los encargados de corregir en secreto posibles fallos de seguridad y modificar el código del proyecto.

Se les considera los sucesores de Satoshi Nakamoto, el anónimo creador del Bitcoin. Hace casi una década rondaban la veintena de mantenedores ('maintainer'), pero hoy en día únicamente cuatro de ellos tienen un rol principal activo.

Cada uno se encarga de un aspecto concreto. Hennadii Stepanov, Michael Ford, Andrew Chow y Gloria Zhao. Tres hombres y una mujer, cada uno de ellos dedicado a un aspecto concreto, como la interfaz gráfica de usuario, la conexión con las billeteras o el código que valida los procesos y las transacciones.

Estos desarrolladores son quienes se encargan de que el código del Bitcoin esté actualizado y sea compatible con las últimas versiones de los sistemas operativos, así como que estén adaptados al volumen de transacciones necesario. Aunque se trata de un proyecto abierto y open source, se considera imprescindible el trabajo de estos mantenedores para el buen funcionamiento de la red.

Numerosas bajas en los últimos años. Van der Laan estuvo más tiempo como desarrollador principal de Bitcoin Core que el propio Satoshi. Pero además de él, varios mantenedores se han dado de baja en los últimos dos años. A finales de 2021 fue Samuel Dobson, que trabajaba en la billetera y el protocolo de seguridad y abandonó el proyecto para centrarse en su doctorado. Un poco antes lo hizo Jonas Schnelli.

En 2022 entró a colaborar Gloria Zhao, la primera mantenedora. Lo hizo en sustitución de Pieter Wuille, que tras un tiempo sin contribuir decidió devolver los permisos y el acceso al código.

Pero la baja más importante ha sido la de Marco Falke, también el pasado mes de febrero, con más de 2.000 commits y con más de siete años colaborando como mantenedor. "Sigo siendo un apasionado del código abierto y de Bitcoin y soy positivo sobre el futuro, sin embargo, ser un mantenedor ya no es una buena opción para mí personalmente", explicaba Falke.

No es uno de los mantenedores, pero sí un importante colaborador. Dhruvkaran Mehta ha abandonado el proyecto de Bitcoin Core para centrarse en su propia startup blockchain.

Mucha presión. Según explica el WSJ, Van der Laan dejó su puesto como mantenedor debido a "agotamiento, problemas de salud y peleas constantes y extrañas en las redes sociales". Unos argumentos que no serían solo para su caso particular, pues otros programadores también ha expresado sus preocupaciones tras abandonar el rol de mantenedor.

En el caso de Jonas Schnelli apuntó sobre los crecientes riesgos legales hacia los mantenedores. Se trata de la guerra que mantienen contra Craig Wright, quien afirma ser la persona detrás de Satoshi Nakamoto.

Otro argumento que explica el WSJ es que el salario habitual de los desarrolladores del Bitcoin Core es aproximadamente un 50% inferior al que ofrecen las Big Tech para puestos con similares funciones.

Github

La diferencia entre un colaborador y un mantenedor. Estos cuatro mantenedores son quienes se encargan de vigilar y supervisar las implementaciones en el código base. No son quienes los hacen y aprueban, pero sí que son los encargados de su implementación final.

Los propios mantenedores son elegidos por la comunidad de desarrolladores de Bitcoin en Github, considerablemente más amplia. Una vez se propone un nombre, se vota y se le otorga el acceso a las claves de confianza para poder convertirse en mantenedor y poder aplicar cambios en el Bitcoin Core.

Una comunidad más fuerte detrás de los cuatro. "Es crucial entender que los mantenedores no controlan Bitcoin", resume Joe Burnett, analista de Blockware Solutions. Esto es debido a que los cambios se deciden por la comunidad de desarrolladores, formada por cientos de programadores. Aproximadamente unos 300 activos, según explica James Butterfill, analista cripto de ETF Securities.

El desarrollo del Bitcoin Core es un proceso que se revisa con meticulosidad. Los propios mantenedores tampoco pueden realizar cambios sin la revisión de otros colaboradores. Precisamente este gran número de pasos para aplicar cambios es lo que ha llevado a que el desarrollo del Bitcoin Core sea bastante conservador.

Para la descentralización se necesitan manos. Que el número de mantenedores se haya reducido tanto no es un proceso casual. Los mensajes de la comunidad de Github del Bitcoin Core reflejan que se busca una descentralización de las actualizaciones.

Todavía hace falta esa figura del mantenedor que aplique los cambios, pero la intención es que las decisiones pasen por la mayor cantidad de desarrolladores posible. Para ello hace falta ayuda de programadores interesados. Porque como en cualquier otro proyecto open source, la fuerza al final radicará en las múltiples personas que decidan participar.

Imagen | Pete Linforth

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