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La posible primera "proteína extraterrestre" ha sido descubierta dentro de un meteorito

La posible primera "proteína extraterrestre" ha sido descubierta dentro de un meteorito
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Por primera vez en la historia unos científicos han descubierto lo que parece ser la primera proteína completa proveniente del espacio. Este componente clave para la vida, fue encontrado dentro del meteorito Acfer 086, que llegó a la Tierra en 1990 cayendo en Argelia. Nuevos estudios corroborarán si realmente estamos antes un hallazgo único en la historia de la biología.

La nueva proteína, que ha recibido el nombre de 'hemolithin', fue encontrada en pequeños rastros dentro de la roca proveniente del espacio. El hallazgo ha sido publicado en detalle en un paper de arXiv y puede tener grandes implicaciones para entender mejor el origen de la vida en la Tierra y en el resto del Universo (si es que existe).

Analizando meteoritos durante décadas

Como muchas veces ocurre, los avances de la ciencia se ven limitados por las herramientas que la tecnología es capaz de proveer en cada momento. Si bien Acfer 086 fue descubierto hace tres décadas, ha tenido que ser en estos últimos años, con mejores herramientas de análisis, cuando se ha descubierto la posible proteína completa.

hemolithin Representación de la molécula hemolithin.

Se sabe desde hace tiempo que los meteoritos contienen aminoácidos, compuestos orgánicos que componen proteínas. Pero para averiguar si los meteoritos pueden contener proteínas completas el equipo de investigadores analizó de nuevo las muestras del meteorito haciendo uso de espectrometría de masas. Fue así como descubrieron que había una cantidad del aminoácido glicina mayor de la detectada en un análisis previo. Pero además venía acompañado de más elementos como el litio y el hierro. Tras analizar mejor los resultados se dieron cuenta que la glicina no estaba aislada, sino que era parte de una proteína.

De todos modos, hay que ser prudentes, ya que aún no se puede verificar al 100% de que se trata de una nueva proteína. Es la teoría principal de los investigadores, estimando que se formó hace más de 4.600 millones de años. No obstante, también puede ser un polímero según explican.

El estudio aún debe ser corroborado por la comunidad científica. Es decir, otros investigadores deben repetir los pasos para confirmar que no se ha cometido ningún error y efectivamente se trata de una nueva proteína. Si sus resultados pueden ser replicados, será la primera proteína identificada que no se originó aquí en la Tierra.

El siguiente paso por lo tanto será repetir el proceso por equipos de investigadores diferentes para ver si se obtienen los mismos resultados. También se va a intentar replicar artificialmente la construcción de esta proteína. Donde mejor se puede conseguir eso es en la Estación Espacial Internacional, pues se dan condiciones similares de gravedad que las que supuestamente tiene esta proteína descubierta.

La fotografía principal no corresponde al meteorito Acfer 086.

Vía | Science Alert
Más información | arXiv

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